Girafe

Animal africain de beaucoup de records, la Girafe est un mammifère ongulé artiodactyle et ruminant, originaire des savanes et répandu du Tchad jusqu'en Afrique du Sud. Les Grecs pensaient que la girafe résultait de l'union du chameau et du léopard, d'où le nom scientifique de l'espèce (Giraffa camelopardalis.

Des millions d'années d'évolution lui ont donné une anatomie exceptionnelle : son cou particulièrement allongé lui permettant de brouter la cime des arbres.
La Girafe est l’animal le plus haut, pouvant atteindre 5,80 m. Son cou ne comporte pas plus de vertèbres cervicales que celui des autres mammifères (7) mais ces dernières mesurent en moyenne 40 cm de hauteur. 

Girafes dans le parc national Hwange, Zimbabwe. Photo : Jean-Louis Delbende - 2006 

La Girafe est dotée du plus gros coeur de toutes les espèces terrestres. Il peut peser jusqu'à 11 kg et pomper 75 litres de sang à la minute et bat à 170 pulsations par minute, ce qui donne une pression artérielle deux fois supérieure à la pression humaine. Dans les artères du cou, tout un réseau de muscles annulaires aide à hisser le sang jusqu'au cerveau. Connue pour sa période quotidienne de  sommeil très courte (moins de 2 heures pour 24 heures) le jour, la Girafe somnole debout, les yeux grands ouverts et guère plus de trois minutes d'affilée. Son poids peut atteindre 1 100 kg pour les femelles et  1 500 kg pour les mâles et son espérance de vie est de 25 ans (plus de 35 ans en captivité).
Le pelage à dominante rousse est réticulé ou tacheté de jaune ; le ventre est blanc. La queue, mince et longue, terminée par un pinceau de poils noirs, mesure jusqu'à 100 cm.
La tête porte deux ossicônes, des appendices osseux recouverts de peau. La Girafe n'émet que très rarement des sons ; il est cependant possible d'entendre les girafons crier en situation de stress. Le cri de la Girafe se rapproche du beuglement des bovins. La Girafe semble être le seul vertébré terrestre qui ne bâille pas.

La gestation de la Girafe dure 14 mois et 15 jours. Tous les deux ans, elle met au monde un girafeau entre le mois d 'avril et le mois de mars et peut ainsi donner naissance à  12 petits dans sa vie. A la naissance, le girafeau pèse environ 60 kg et peut mesurer jusqu'à 2 mètres.

En plus du braconnage, la Girafe est menacée par le braconnage (viande et peau) et  la destruction de son habitat, notamment dans le Sahel (déforestation).
La population des girafes d'Afrique occidentale a baissé fortement dans les décennies récentes. Les populations de l'Afrique de l'Est et de l'Afrique australe sont stables, et dans certaines régions elles ont même augmenté. La girafe est une espèce protégée dans la plupart des pays correspondant à son aire de répartition.
La population totale des girafes représentait près de 150 000 animaux en 2010 contre un million en 1995. Les plus grandes populations de girafes sont rencontrées au Kenya (45 000), en Tanzanie (30 000) et au Botswana (12 000).
Le dernier troupeau de girafes en liberté de toute l'Afrique de l'Ouest se trouve au Niger  à  une heure de route de la capitale (Niamey). Il fait l'objet d'un suivi par l'association pour la sauvegarde des girafes du Niger (ASGN), impliquant les populations des villages avoisinants, permettant un repeuplement du troupeau. Afin d'éviter les problèmes de consanguinité, des échanges sont pratiqués avec des zoos et réserves d'autres continents.